El adolescente más viejo del mundo

Comenzó su carrera como bailarín de tap, intérprete de vodevil y maestro de ceremonias en la década de 1930. Más tarde trabajó como disc jockey en la estación de radio WDIA en Memphis, tanto antes como después de que sus grabaciones tuvieran éxito.

Permaneció activo hasta su muerte en 2001 a menudo se lo calificó como “El adolescente más viejo del mundo“. Fue el padre de los cantantes Carla Thomas (con quien grabó duetos) ,Vaneese Thomas y el teclista Marvell Thomas.

Thomas nació en la comunidad rural de Cayce, Mississippi, hijo de un aparcero. Se mudó con su familia a Memphis, Tennessee, alrededor de 1920. Su madre era una “mujer de iglesia“. Thomas debutó como intérprete a la edad de seis años, tocando pequeños instrumentos de percusión en una producción teatral de la escuela. A la edad de 10 años, era bailarín de tap, actuando en las calles y en producciones de aficionados en Booker T. Washington High School, en Memphis.

Desde la edad de 13 años, trabajó con Nat D. Williams, su profesor de historia de secundaria, quien también fue un DJ negro pionero en la estación de radio WDIA y columnista de periódicos negros, como maestro de ceremonias en espectáculos de talentos en el Teatro Palace. en Beale Street. Después de graduarse de la escuela secundaria, Thomas asistió a la Universidad Tennessee pero las restricciones económicas lo llevaron a irse a una carrera como artista a tiempo completo. A partir de ahí,Thomas comenzó a actuar en espectáculos de carpas itinerantes.

En 1936 se unió a Rabbit Foot Minstrels, una revista para negros que recorría el sur, como bailarín de tap y comediante, a veces parte de un dúo, Rufus y Johnny. Se casó con Cornelia Lorene Wilson en 1940, ofició la ceremonia el padre de Aretha Franklin el reverendo C.L. Franklin. Se hizo cargo como moderador en el Palace Theatre, a menudo presentando shows para amateur. Uno de los primeros ganadores fue B. B. King, y otros descubiertos por Thomas más tarde en la década de 1940 incluyeron a Bobby Bland y Johnny Ace.

A principios de la década de 1940, Thomas comenzó a escribir y representar sus propias canciones. Consideraba a Louis Armstrong, Fats Waller y Gatemouth Moore como influencias musicales. con 33 años en 1950,  grabó su primer single de 78 rpm, para el pequeño sello Star Talent de Jesse Erickson en Dallas, Texas. Thomas dijo: “Solo quería hacer un disco. Nunca pensé en hacerme rico. Solo quería ser conocido, ser un artista de grabación … el disco vendió cinco copias y compré cuatro”. 

Su celebridad en el Sur fue tal que en 1953, por sugerencia de Sam Phillips, grabó “Bear Cat” para Sun Records, un “récord de respuesta” al éxito de R & B de Big Mama Thornton “Hound Dog”. El disco se convirtió en el primer éxito de la discográfica nacional de la etiqueta, alcanzando el número 3 en la lista de Billboard R & B. Sin embargo, una demanda por infracción de derechos de autor presentada por Don Robey, el editor original de “Hound Dog”, casi llevó a la quiebra al sello discográfico. Más tarde Elvis Presley grabó la canción de Thomas “Tiger Man”. 

Murió de insuficiencia cardíaca en 2001, a la edad de 84 años, en el Hospital St. Francis en Memphis.  Es enterrado junto a su esposa Lorene, quien falleció en 2000, en el New Park Cemetery en Memphis.  El escritor Peter Guralnick dijo de él: 

“Su música … trajo una gran cantidad de alegría al mundo, pero su personalidad trajo aún más, transmitiendo un mensaje de determinación, indomitabilidad, sobre todo un aprecio sin fondo por la comedia humana que dejaba poco espacio para el monótono o el lúgubre en su presencia.”

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