Fue uno de los principales arquitectos de la música soul de Chicago durante los años sesenta y setenta.

Comenzando con sus primeras canciones, como “Gypsy Woman” (1961), “It’s All Right” (1963), “Keep On Pushing” (1964) y “People Get Ready” (1965), cuando era vocalista principal de The Impressions, Mayfield escribió piezas humanísticas altamente inspiradoras relacionadas con el levantamiento afroamericano. Sus composiciones se convirtieron en estándares en los repertorios de artistas tan variados como Rod Stewart, Bob Marley y Brian Hyland.

Curtis Mayfield 2

Mayfield ingresó al negocio de la música en 1957, cuando se convirtió en vocalista y guitarrista de Impressions, cuyos otros miembros fueron Jerry Butler, Sam Gooden y los hermanos Richard y Arthur Brooks. Butler se fue en 1958 y fue reemplazado por Fred Cash; los hermanos Brooks se fueron en 1962. Con el grupo reducido a trío, Mayfield, junto con Gooden y Cash, idearon un estilo vocal muy imitado posteriormente, una combinación alterna de tres partes, que permitió que el delicado tenor de Mayfield fuera equilibrado por Gooden bajo y tenor bajo de Cash. Derivado de la música gospel, esta técnica  requería que cada vocalista tomara un turno con la parte principal, mientras que los otros proporcionaban armonía de respaldo. Más tarde fue adoptado por grupos como Sly y Family Stone y Earth, Wind and Fire.

Un guitarrista notablemente innovador, el autodidacta Mayfield sintonizó su instrumento a un acorde natural para lograr un sonido sutil y lírico. Muchos otros guitarristas en Chicago imitaban su forma de tocar, y el estilo de Mayfield apareció en innumerables discos soul hechos en su ciudad natal. Mayfield también fue uno de los principales contribuyentes de canciones para otros intérpretes de soul, la mayoría de ellos de Chicago. Entre los que grabaron sus composiciones figuran Jan Bradley, Jerry Butler, Gene Chandler, Aretha Franklin, Walter Jackson, Gladys Knight y los Pips, Major Lance y los Staples Singers. A finales de la década de 1960, con canciones como “We’re a Winner” (1967) y “Choice of Colors” (1969), grabadas con Impressions, Mayfield desempeñó un papel crucial en la transformación de la música popular negra en una voz de interés social, durante la lucha por los derechos civiles.

curtis mayfield guitarEstableció el exitoso sello Curtom Records, que se convirtió en uno de los principales productores de álbumes de bandas sonoras para películas orientadas a negros. Fue a través de la grabación de bandas sonoras para películas que Mayfield logró su mayor éxito.

En 1990, la desgracia caía sobre él. Durante una actuación al aire libre, en Brooklyn, una ventolera provocó que le cayera encima parte del equipo de luces. El accidente lo dejó tetrapléjico , postrado en una cama articulada 9 años hasta su fallecimiento en 1999. El esfuerzo de superación le hizo grabar un disco dos años antes  New World Order(1997).

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