El Telharmonium cuya primera patente se concedió en 1897. Era, en esencia, un Spotify victoriano. Inventado por el abogado Thaddeus Cahill e inicialmente conocido como dínamophone, el Telharmonium utilizó las redes telefónicas para transmitir música desde un centro neurálgico en el centro de Manhattan a restaurantes, hoteles y hogares de la ciudad. Los suscriptores podían levantar su teléfono, pedirle al operador que los conecte al Telharmonium, y los cables de su línea telefónica se vincularán con los cables que salen de la estación de Telharmonium. Las melodías generadas eléctricamente se transmitirían desde el receptor de su teléfono, que estaba equipado con un gran embudo de papel para ayudar a aumentar el volumen. (El amplificador eléctrico aún no se había inventado).

La música se generaba en vivo en lo que Cahill llamó una “plantación de música“, que estaba ubicada en Broadway y la calle 39. Un piso entero del edificio, que se conoció como Telharmonic Hall, se llenó con las 200 toneladas de maquinaria necesarias para generar las melodías del Telharmonium. Con sus bancos de rotores giratorios, cuadros de distribución, transformadores y alternadores, el gigantesco instrumento daba “la impresión de ser una fábrica de máquinas gigantescas o el centro de una considerable industria manufacturera“, según un artículo de 1906 en la revista McClure.

En medio de toda esta maquinaria, el telharmonio  requería que los humanos generasen las melodías. En una habitación en un piso sobre la planta de música había dos teclados conectados a todos los rotores y generadores por cables. Cahill reclutó músicos para tocar estos teclados personalizados. Cada tecla, cuando se presionaba, accionaba un interruptor que activaba una dínamo en particular. Luego, explicó McClure, “las ondas eléctricas enviadas por la gran máquina central se transforman, mediante el dispositivo familiar del teléfono, en ondas sonoras y llegan a nuestros oídos como sinfonías, canciones de cuna u otra música, a voluntad de los músicos. “

telharmonium

 “Tenía dos teclistas tocando continuamente, las 24 horas del día“, dice Andy Cavatorta, un entusiasta del telharmonio y un artista sonoro que diseñó y construyó las arpas de gravedad de Bjork. “Era una especie de música de telharmonio rara e inquietante, sin parar, que incluía muchas piezas compuestas solo para el instrumento”.

Desafortunadamente, las limitaciones tecnológicas y la economía desfavorable frustraron los sueños de su creador. Debido a la falta de amplificación electrónica, “todo aquello tuvo que generarse a toda potencia”, dice Andy Cavatorta. “Con esos rotores tenía que alimentar tal vez cientos o más de esos pequeños auriculares telefónicos”. Era “un sistema muy ineficiente que perdía mucha electricidad en el camino“. Los suscriptores escuchaban música tenue o distorsionada. Las conversaciones telefónicas eran interrumpidas regularmente por los sonidos del telharmonio, que se filtraría en líneas que corrían desde los mismos postes telefónicos.

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